Cientistas descobrem exoplaneta com atmosfera de gás hélio

Segundo os pesquisadores, o estudo pode levar a uma melhor compreensão das condições atmosféricas extremas ao redor dos exoplanetas mais quentes

Redação

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Um grupo de cientistas liderado por acadêmicos da Universidade de Genebra, na Suíça, descobriu um exoplaneta a 124 anos-luz da Terra com uma atmosfera cheia de gás hélio que "inchou" até adquirir a forma de um balão. Segundo o estudo, o planeta, denominado HAT-P-11b, tem aproximadamente o mesmo tamanho de Netuno e se encontra na constelação de Cygnus.

Em estudo publicado na revista Science, os pesquisadores afirmam  ter detectado o gás inerte que escapa da atmosfera do planeta formando uma nuvem, como se fosse um balão de hélio que escapa da mão humana.

A equipe internacional de cientistas utilizou um espectrógrafo para medir quanta luz da sua estrela anfitriã bloqueava o planeta quando este passava perante ela. O instrumento separou a luz da estrela em cores que a compõem. Como o hélio absorve a luz de um comprimento de onda específica, os pesquisadores puderam detectar a grande  nuvem de gás que rodeia o planeta.

Além disso, foram utilizadas simulações por computador para localizar a trajetória dos átomos de hélio. "O hélio é varrido do lado diurno do planeta para o lado noturno a mais de 10.000 km/h. Sendo um gás leve, se escapa facilmente da atração do planeta e forma uma nuvem ao redor", explicou Vincent Bourrier, que dirigiu a simulação, acrescentando que esse fenômeno dá ao planeta a forma de um balão.

A atmosfera superior do planeta está 20 vezes mais próxima da sua estrela do que a Terra está do Sol. Os cientistas acreditam que esta proximidade pode afetar a atmosfera do exoplaneta, que está inflada pela radiação da sua estrela e se escapa para o espaço. 

Segundo os pesquisadores, o estudo pode levar a uma melhor compreensão das condições atmosféricas extremas ao redor dos exoplanetas mais quentes.

O hélio é um elemento raro na Terra, mas é onipresente no Universo. Depois do hidrogênio, é o principal componente das estrelas e planetas gigantes gasosos. Apesar da sua abundância, o hélio não havia sido detectado até agora na atmosfera de um gigante gasoso fora do Sistema Solar. Com a descoberta, os cientistas estão observando pela primeira vez como este gás se escapa da atmosfera superaquecida de um exoplaneta.

"É uma descoberta realmente emocionante, especialmente porque o hélio só foi detectado na atmosfera de um exoplaneta pela primeira vez neste ano. As observações mostram que o hélio é expulso do planeta pela radiação da sua estrela anfitriã", comentou Jessica Spake do departamento de física e astronomia da Universidade de Exeter, no Reino Unido.

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Pesquisadores puderam detectar a grande nuvem de gás que rodeia o planeta

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